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Un grupo de investigadores que publican sus hallazgos en el European Respiratory Journal, la revista científica oficial de la Sociedad Respiratoria Europea, creen que pueden haber descubierto la razón por la que tantas personas con coronavirus Covid-19, y las que ignoran que lo padecen, pierden el sentido del olfato, incluso cuando no tienen otros síntomas.

Los expertos estudian el tejido extraído de la nariz de pacientes durante una cirugía y han encontrado niveles extremadamente altos de la enzima convertidora de angiotensina II (ACE-2), sólo en el área de la nariz responsable del olfato. Se cree que esta enzima es el punto de entrada que permite que el coronavirus entre en las células del cuerpo y cause una infección.

Los investigadores están seguros de que sus hallazgos ofrecen pistas sobre por qué el Covid-19 es tan infeccioso, y sugieren que enfocarse en esta parte del cuerpo podría ofrecer tratamientos más efectivos.

La autoría del estudio corresponde al profesor Andrew P. Lane, director de la División de Rinología y Cirugía de la Base del Cráneo, y al doctor Mengfei Chen, investigador asociado, ambos colegas de la Facultad de Medicina de la Universidad Johns Hopkins, en Estados Unidos.

“Me especializo en problemas nasales y sinusales, por lo que la pérdida del sentido del olfato en Covid-19 es de particular interés clínico para mí. Mientras que otros virus respiratorios generalmente causan pérdida del sentido del olfato, a través de la obstrucción del flujo de aire debido a la hinchazón de las fosas nasales, este virus a veces causa pérdida del olfato en ausencia de otros síntomas nasales”, explicó el profesor Lane.

El equipo utilizó muestras de tejido de la parte posterior de la nariz de 23 pacientes, extraídas durante procedimientos quirúrgicos endoscópicos para afecciones como tumores o rinosinusitis crónica, una enfermedad inflamatoria de la nariz y los senos nasales. También estudiaron biopsias de la tráquea de siete pacientes. Ninguno de los pacientes había sido diagnosticado con coronavirus.

En el laboratorio, los investigadores utilizaron tintes fluorescentes en las muestras de tejido para detectar y visualizar la presencia de ACE2 bajo un microscopio y comparar los niveles de ACE2 en diferentes tipos de células y partes de la nariz y las vías respiratorias superiores.

Encontraron la mayor cantidad de ACE2 en las células de revestimiento del epitelio olfatorio, el área en la parte posterior de la nariz donde el cuerpo detecta los olores.

Los niveles de ECA2 en estas células eran entre 200 y 700 veces más altos que en otros tejidos de la nariz y la tráquea, y encontraron niveles igualmente altos en todas las muestras de epitelio olfatorio, independientemente de si el paciente había sido tratado por rinosinusitis crónica u otra enfermedad. No se detectó ACE2 en las neuronas olfativas, las células nerviosas que transmiten información sobre los olores al cerebro.

Por su parte, el doctor Chen destacó que “esta técnica permitió ver que los niveles de ACE2, la proteína del punto de entrada del Covid-19, eran más altos en la parte de la nariz que nos permite oler. Estos resultados sugieren que esta área de la nariz podría ser donde el coronavirus está ganando entrada al cuerpo”, reveló.

“El epitelio olfativo es una parte del cuerpo bastante fácil de alcanzar para un virus, no está enterrado profundamente en nuestro cuerpo, y los niveles muy altos de ACE2 que encontramos allí podrían explicar por qué es tan fácil contraer Covid-19”, añadió.

En este sentido, el profesor Lane informó que se están haciendo más experimentos en el laboratorio “para ver si el virus realmente está utilizando estas células para acceder e infectar el cuerpo. Si ese es el caso, es posible que podamos abordar la infección con terapias antivirales administradas directamente por la nariz”, concluyó.